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气候变暖或使爬行动物变大哺乳动物变小

发布时间:2019-06-08 01:02:28
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示意图:泰坦巨蟒现代的马相比早期的马,体型上相比就像是巨人和侏儒 新浪科技讯 北京时间11月8日消息,据国外媒体报道,数千万年之前,蛇曾经和马一样大,而反过来,那时候的马却曾经和蛇一样小。随着全球气候变暖的加剧,这样的情景还有可能再现。

这是一项研究的成果,该研究认为,更温暖的气候将造就体型更小的哺乳动物,但却会让爬行动物变得更大。乔纳森·布洛奇(Jonathan Bloch)是美国佛罗里达自然历史博物馆的古生物学家,他表示:“你可以看到,这些生物的体型随着气候的变迁发生相应改变。”

布洛奇对全球气温以及生物体型之间的联系开展深入研究,尤其是在地质历史上一段被称作“古新世-始新世极热事件”的时期。与全球变化的许多其它方面一样,来自过去的经验告诉我们,未来的前景或许不会那么乐观——毕竟会有谁愿意与超级巨蛇共同生活吗?

多年以来,布洛奇和同事们一直在对古新世的气候变化进行跟踪研究,这段时期从6500万年前恐龙的灭绝开始算起,到大约5600万年前始新世开始时结束。这一时期化石的主要埋藏地之一是在哥伦比亚境内的塞雷洪煤矿(Cerrejon Mine),这里的煤层太过活跃,甚至会发生自燃。

布洛奇表示:“这里真是地狱,但对于化石,这里却是天堂。”正是在这里,布洛奇找到了距今6000万年前的龟类化石,其大小与一张早餐餐桌相当,他还找到了一种名为“泰坦巨蟒”的巨型蛇类化石,其体长几乎与一辆公交车接近。

蛇类,龟类以及很多其他爬行动物都需要依靠环境来调节身体温度,这些动物被称作“冷血动物”。在古代,这些冷血动物的体型能达到如此巨大,可能的原因是它们生活在气温较高的环境中,而地质纪录显示,在所谓“古新世-始新世极热事件”时期,地球的平均气温也的确较高。

专家估计,由于某种不明原因的温室气体释放,当时的气温出现了5~8摄氏度的升高。这一温度非常适合那些巨型爬行动物的生存,如泰坦巨蟒就适合在34度左右的气温环境下生活。

古生物学家们也考察了在当时那一异常温暖的时期,哺乳动物是如何应对的。去年,布洛奇和同事们发表的研究成果显示,在大约5500万年前气温达到顶峰时,当时的马体型缩小到了今天家猫那样的大小。而在今年,另一个研究组报告称,在那之后大约200万年出现的另外一个异常高温期,哺乳动物同样显示出相应的“侏儒化”倾向。

另一位参与这项研究的古生物学家,来自美国密歇根大学的飞利浦·金格里奇(Philip Gingerich)表示:“在地质历史上出现两次同样的现象大大增强了我们的信心,证明我们观察到了事件的因与果,这是生物体对气候变化做出的有趣反应。”

对于哺乳动物的身体变小现象,学者们已经提出了一些理论,其中包括:当气温升至大约35摄氏度并长期维持,哺乳动物们将难以调节自身体温,并且来自进食植物的营养成分也开始减少。在这样的情况下,更小的体型将是明智的选择。

接下来就到了令人不安的一刻:既然这种现象在过去曾经发生,那么在未来也就有可能重演,甚至发生这种重演的时间要比我们设想的还早。布洛奇指出,目前地球大气中的二氧化碳水平正在接近地质历史上“古新世-始新世极热事件”时期的水平。(晨风)

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